Jeffrey Cross
Jeffrey Cross

Pro werden

Startups stellen keine Massenartikel für Unterhaltungselektronik her, sondern nur große Unternehmen. Das habe ich früher gedacht. Trotz einiger gefeierter Ausnahmen mit DIY-Anfängen wie HP und Apple war es für kleine Unternehmen historisch schwierig, Hardwareprodukte herzustellen. Die Hauptbarriere ist einfach: Es ist teuer und kompliziert, physische Dinge herzustellen.

Komponenten und Materialien müssen im Voraus erworben werden, um die Verfügbarkeit zu gewährleisten. Für jede Einheit ist Arbeitsaufwand für die Montage erforderlich, und die Transportkosten sind mit Gewinnmargen verbunden. Dies alles macht das finanzielle Eintrittshindernis abschreckend. Auf der anderen Seite sind Desktop-Software, mobile Apps und Web-Services heutzutage viel billiger in der Erstellung und Bereitstellung. Daher haben mehr Startups und Risikoinvestitionen zu virtuellen Produkten geführt.

In letzter Zeit ist jedoch etwas Großartiges passiert: Weitere Start-ups, wie das von mir gegründete Unternehmen Sifteo (sifteo.com), stellen Hardwareprodukte her. Die Hersteller verwandeln ihre handgelöteten Prototypen in echte Unterhaltungselektronikprodukte (CE) und verkaufen sie über Einzelhändler wie Amazon und Best Buy.

Änderungen in der Fertigung und im Vertrieb machen diese neue Generation von schlanken CE-Startups. In den letzten eineinhalb Jahren bei Sifteo haben wir zwei Generationen von Sifteo Cubes auf den Markt gebracht, eine praktische Spielplattform, die auf einer völlig neuen (und unterhaltsamen) neuen Benutzeroberfläche aufgebaut ist, eine wachsende Bibliothek mit herunterladbaren Spielen und ein Software-Entwicklungs-Kit mit einem Emulator für Entwickler. Sifteo Cubes sind Computer im Inch-Maßstab: kleine, drahtlose Kacheln mit Farbbildschirmen, Beschleunigungssensoren, Nachbarschaftssensoren und Berührungssensoren, die klassisches Spiel interaktiv machen - sie sind wie programmierbare magische Dominos, die geschickte Action-Puzzlespiele ausführen.

Dieser Artikel beschreibt unsere Gründungsgeschichte, die Entwicklung unserer Produkte, die Veränderungen auf dem Markt, um das zu ermöglichen, was wir machen, und meine fünf wichtigsten Lektionen für den Übergang vom Bastler zum Unternehmer.

Fallstudie: Fünfzehn Würfel

Jeevan Kalanithi und ich wussten nicht, dass wir die nächsten 6 Jahre unseres Lebens ausmachten, als wir 2006 einen Nachmittag damit verbrachten, auf Druckerpapier in der Küche zu zeichnen. Als langjährige Freunde und Absolventen des MIT Media Lab haben wir darüber nachgedacht, wie sich Computer-Interfaces eher anpacken lassen sollten, eher wie ein Haufen Legos als eine Glasscheibe und eine Tastatur. Ich baue gerne nützliche physische Dinge und bin fasziniert davon, wie Werkzeuge und andere Objekte Kreativität fördern und uns beim Denken helfen. Je mehr wir skizzierten, desto mehr wurden Jeevan und ich von der Idee einer Computer-Schnittstelle besessen, die aus einer Menge kleiner interaktiver Teile bestand, die Hände und Gedanken in Einklang bringen ließen.

Wir haben mit einer einfachen Idee begonnen: kleine physische Objekte, die jeweils ein digitales Ding darstellen könnten, beispielsweise ein Foto oder eine E-Mail. Ordnen Sie die Objekte an und Sie ordnen ihre virtuellen Kollegen! Es gab viele offene Fragen wie: Welche Fähigkeiten sollten diese Geräte haben? Was wird die "Killer-App" sein? Wie „echt“ müssen unsere Prototypen sein, um zu lernen, ob dies eine gute Idee ist? Zuerst haben wir nicht-funktionale Prototypen aus Holz und Acryl hergestellt, um unterschiedliche Größen für die Geräte und Ideen für Anwendungen auszuprobieren. Wir haben andere gefragt, was sie für gut dachten. Wir nannten unsere Idee "Siftable Computer" oder "Siftables" oder kurz "Siftables" und lernten, dass sie Bildschirme mit einem Quadratzentimeter haben sollten und in der Lage sein sollten, miteinander zu sprechen, wenn sie nebeneinander platziert werden.

Wir kauften Farb-LCDs, Infrarot-Transceiver, Beschleunigungssensoren und Mikrocontroller in Online-Hobbyfachgeschäften für Elektronik und schickten ein kostengünstiges Platinen-Design für Barebones. Als die ersten Leiterplatten ankamen, bauten wir eine Handvoll kaum funktionierender Siftables zusammen, die zwei volle Jahre des Versuchens und Irrtums auslösten. Wir haben drei Generationen von Prototypen entwickelt, von denen jede die Fehler der vorherigen behoben hat und neue Anwendungsideen einfacher ausprobieren kann. Wir ließen die Leute sie viel benutzen und bemerkten etwas Überraschendes und Aufregendes: Unsere Tester hatten viel Spaß. Anstatt sie für die Arbeit zu verwenden, wollten sie mit Siftables spielen. Mit dem Prototyp der dritten Generation hatten wir es meistens richtig gemacht. Das Farbdisplay, das Bluetooth-Radio, die Nachbarerkennung, der 3-Achsen-Beschleunigungssensor und die Akkuladekreise funktionierten gut. Der Nachteil? Jeder Block kostete mehr als 200 US-Dollar an Material, und ich brauchte vier Stunden, um einen einzigen zu bauen und alle Komponenten von Hand zu löten.

2008 war Siftables eine großartige Forschungsplattform, aber es schien nicht so, als wäre es ein kommerzielles Produkt. Sie waren zu teuer in der Herstellung, und obwohl die Leute, die sie verwendeten, sich für ordentlich hielten, waren wir immer noch nicht zuversichtlich, dass sie von der Masse begeistert waren. Dann geschah ein unerwarteter Durchbruch: Ich wurde eingeladen, auf der TED-Konferenz einen kurzen "Tech-Demo" -Gespräch zu halten. Ich lehnte das Angebot fast ab und dachte, dass wir bessere Demos ein Jahr später zeigen würden - entschied jedoch, dass die Gelegenheit dann nicht besteht. Das Publikum liebte die einfachen, schlauen, verspielten Apps, die ich zeigte, wie den Editor für physikalische Gleichungen und das Wortspiel, das ich mit einer interaktiven Form von Scrabble verglich. Als mein Vortrag online erschien, wurde er viral und wurde inzwischen mehr als eine Million Mal angesehen.

Frühe Konstruktion zum Laden und Verstauen von Würfeln.

Die Antwort auf meinen TED-Vortrag zeigte uns, dass Siftables bei einem breiten Publikum anklang. Die Menschen waren von ihrer taktilen Natur begeistert - anders als jede Technologie, die sie zuvor erlebt hatten, und sie wollten spielen. Wir haben Sifteo Inc. gegründet und wurden von der National Science Foundation mit einem Stipendium für Small Business Innovation Research (SBIR) ausgezeichnet. Aus diesem ersten Zuschuss finanziert, trafen wir uns mit den Risikokapitalunternehmen True Ventures und Foundry Group und sammelten in zwei Runden mehr als 10 Millionen US-Dollar. Der Einstieg in das Fundraising (der viel Zeit und Mühe erfordert) ist, dass es besser ist, einen Investor zu finden, der bereits an Ihre Vision glaubt, als zu versuchen, jemanden zu überzeugen, der dies nicht tut.

Mit einem finanzierten Startup gab es noch eine Menge Arbeit, bevor wir ein Produkt für die Verbraucher veröffentlichen konnten. Das Spielsystem muss robust, erschwinglich und benutzerfreundlich sein. Wir haben den Code neu geschrieben und die Hardware von Grund auf neu aufgebaut. Das fertige Produkt, Sifteo Cubes, erbte weder eine einzige Codezeile noch ein Hardware-Design von unseren früheren MIT-Prototypen. Die Original Sifteo Cubes wurden zu den Feiertagen im Jahr 2011 mit einer wachsenden Bibliothek von Spielen, die sich auf intelligentes Spielen konzentrieren, gestartet. Die Benutzer waren von der taktilen Spielerfahrung begeistert, aber das System war nicht benutzerfreundlich genug! Da Spiele vom Computer laufen mussten, mussten sie in der Nähe ihres PCs bleiben - die Leute wollten, dass es tragbar ist, damit sie es überall hin mitnehmen können. Jeevan und ich arbeiten mit einem Team von 25 extrem talentierten Machern zusammen, und wir haben uns sofort zusammengetan, um die Lösung zu schaffen: eine neue tragbare Sifteo Cubes-Plattform, die in knapp einem Jahr entwickelt wurde und mit einem brandneuen SDK und einem zyklusgenauen Emulator ausgestattet ist das ist schon veröffentlicht. Wir werden schneller Auf tech.sifteo.com können Sie mehr darüber erfahren, wie wir das gemacht haben. Das SDK und den Emulator können Sie kostenlos unter sifteo.com/developers herunterladen.

Was ist jetzt anders?

Warum kann ein junges Startup heutzutage ein CE-Produkt herstellen?

Die Kosten sind gesunken und die Qualität ist gestiegen. Die Komponenten sind günstiger als je zuvor und die Fertigungskapazitäten in Asien (wo heute Sifteo-Würfel hergestellt werden) sind reichlich vorhanden, hauptsächlich dank des Aufstiegs der Mobiltelefonindustrie und anderer CE-Produkte auf dem Massenmarkt.

Prototyping ist einfacher. Grundlegende Leiterplatten können kostengünstig und schnell hergestellt werden. Einrichtungen wie TechShop bieten erschwinglichen Zugang zu teuren Werkzeugen. Online-Anbieter von Baumaterial sind umfassender und hilfreicher als in der Vergangenheit.

Gründer des CE-Startup helfen sich gegenseitig. Die Web-Entrepreneur-Kultur des Informationsaustauschs breitet sich in CE-Startups aus - Sie werden überrascht sein, wer Sie zum Kaffee treffen wird, um Sie zu hören und Feedback zu geben. Es gibt eine Reihe neuer Hardware-Inkubator-Programme, und in der Bay Area gibt es jetzt mehrere Meetup-Gruppen, die sich auf die Kommerzialisierung von Hardware-Produkten konzentrieren.

Das ausgereifte Internet. Produkte können eine Verbindung zum Internet herstellen, was bedeutet, dass CE-Unternehmen wie Sifteo eine zweite Einnahmequelle basierend auf virtuellen Gütern haben können (z. B. unser Spieleladen). Ich nenne das Connected CE und es ist relativ neu. Unternehmen können auch mithilfe von Web-Videos Informationen über ihr Produkt verbreiten, sodass sich Kunden bequem genug einkaufen können, ohne es selbst zu erfahren. Kickstarter ist ein fantastisches Instrument, mit dem Unternehmer die Nachfrage abschätzen können, bevor sie sich für die Entwicklung eines Produkts engagieren. Die neuen Einnahmequellen und die Fähigkeit zur Verbreitung von Nachrichten ermöglichen CE-Startups ein starkes Wachstumspotenzial, das Investoren anzieht (oder eines Tages obsoletes?).

Imbiss für Macher

Wir haben in den letzten Jahren viel gelernt. Hier sind einige der nützlichsten Leckerbissen:

Eine ordentliche Idee ist nicht das Gleiche wie ein gutes Produkt, und ein gutes Produkt ist nicht das Gleiche wie ein gutes Geschäft. Verlieben Sie sich nicht so sehr in Ihre Idee, dass Sie nicht beurteilen können, ob ein erfolgreiches Unternehmen tatsächlich darauf aufgebaut werden kann.

Finden Sie heraus, wer Ihr Markt ist. Sie denken vielleicht, dass Sie bereits wissen, wer Ihr Produkt kaufen wird, aber Unternehmer sind oft überrascht. Holen Sie sich früh und oft Feedback und lernen Sie, dass Sie sich als falsch erweisen.

Wissen Sie, welche Art von Unternehmen Sie bauen möchten. Möchten Sie ein Unternehmen mit exponentiellem Wachstum aufbauen oder nicht? Es ist in Ordnung, "Nein" zu sagen und Ihr Unternehmen entsprechend einzustellen.

Halten Sie es so schlank wie möglich, aber nicht schlanker. Sifteo startete in einem Keller, in dem wir monatlich 500 Dollar Miete entrichteten. Ein guter Freund von mir schaut regelmäßig nach neuen Designs und gibt Feedback (Danke, Ivan!). Auch wenn Sie etwas Geld gesammelt haben, werden Sie durch die Suche nach Möglichkeiten zur Kostensenkung Ihre Erfolgschancen erhöhen, da Sie mehr Zeit haben, um dorthin zu gelangen. Gleichzeitig zahlen wir für externe Hilfe in Bereichen, in denen wir sie brauchen, wie z. B. Fertigung, PR und Handelsbeziehungen. Wissen Sie, was Sie gut können, und den Rest auslagern.

Niemand ist leidenschaftlicher als Sie, Ihre Idee zu verwirklichen. Sie müssen es wirklich tun, und Sie werden andere Dinge auf dem Weg zum Aufbau eines erfolgreichen Unternehmens opfern. Außergewöhnliche Ergebnisse erfordern außergewöhnliche Anstrengungen, und die erfolgreichen Startups sind außergewöhnlich.

Haben Sie eine Frage zu Ihrem CE-Startup oder einer Idee, bei der ich Ihnen vielleicht helfen könnte? Senden Sie mir eine E-Mail an [email protected]

In MAKE Volume 33 finden Sie unsere spezielle Software für Hersteller, die sich mit Apps für das Leiterplattendesign, 3D-Design und -Druck, Mikrocontroller und die Programmierung für Kinder befasst. Treffen Sie auch unseren neuen Arduino-betriebenen Rovera-Roboter und machen Sie sich mit Raspberry Pi auf den Weg. Wie üblich werden Sie auch faszinierende Macher vorfinden, wie die Maniacs auf unserem Cover, die Hacker hinter den beliebten Events der Power Racing Series auf der Maker Faire.

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